Получить свойства json-подобной переменной

У меня есть переменная, которая выглядит так:

    {
"id": 8,
"first_name": "First_name,
"last_name": "Last_name",
"birth_date": "1950-01-10",
"email": "test@gmail.com",
"password": "827ccb0eea8a706c4c34a16891f84e7b",
"profession": "Student",
"gender": "male",
"age": 68,
"bio": "test_bio",
"profile_picture": 1,
"full_name": "Sampanna Aryal",
"joined_date": "2018-05-29 18:31:19",
"user_json": "{"id":8,"friends":[],"posts":[],"messages":[],"notifications":[],"pin":""}"
}

Когда я бегу echo gettype($variable_name), я получаю объект. Но когда я бегу echo gettype($variable_name->user_json);, я получаю строку, и я не могу получить дополнительные свойства json inside json. Итак, что мне делать, чтобы получить что-то вроде:

 foreach($friends as $friend){
echo $friend->name;
}

php,json,object,

-1